Science Exploring the Social Media


French and Italian version below

« I’m a Material Scientist, researcher and Vacuum expert for Particle Accelerators ».  When I introduce myself like this nobody really understand what really is my job. I can understand: science is (more or less) difficult! It needs to be explained, simplified, contextualised and mainly it needs to be transmitted. People show extreme curiosity to seek the secrets behind phenomena that might be considered magical or dreadful, like the passage of a comet or the spread of an epidemic disease. On the other hand scientists are willing to tell and share their enthusiasm for the subjects and the challenges they face every day.

Even though most of my colleagues do not believe that social media might be included organically in the tools of a researcher, there are organisation like CERN (European Organisation for Nuclear Research), NASA (National Aeronautics and Space Administration), ESA (European Space Agency) or Nature, the prominent interdisciplinary scientific journal, that are actively present in this media world. Researchers use the social media mainly for two purpose: simple communication and popularisation or for professional and specific uses.

Let’s start from the actual most famous and in fashion news: the landing of the Philae Rosetta’s lander on the comet 67P/Churyumov-Gerasimenko. This historical mission, controlled from the European Space Agency’s centre, has been entirely told via a live-tweeting between the Twitter account @ESA_Rosetta (official account of the mission) and @Philae2014 (official account of the lander), that interacted to each other during the landing manoeuvres. From all over the world people has followed online every phase of the mission and everybody has the possibility to tweet a comment using the hashtags like #CometLandinge or #Rosetta.


All phases of this comet landing have been posted on the NASA Facebook site as well and in the end NASA posted its congratulations to ESA for the accomplishment of the mission. For weeks before the landing day many videos with interviews and animations have invaded youtube in all languages to prepare the public for the event. My favorite video is posted here below.

Same redundancy has been devoted to the CERN conference during which the Higgs Boson existence, the famous God’s particle, has been confirmed. The CERN organisation, proud to be the place where the World Wide Web was born in 1989 to fulfil the need of scientists for data and information online exchange, is considered the avant-garde for the use of social media since many years. In addition to the Twitter and Facebook accounts created to sponsor events and tell « what’s going on at CERN today », CERN makes excellent use of Google+, constantly inviting the public to follow the Public hangout and interact with researchers online via twitter or directly participating in the interview. In addition to this already massive presence, the Human Resources group at CERN has created specific accounts for the recruitment of new engineers, physicists and technicians: the CERN Jobs not only collects new jobs, but tells what it’s like to work for this organisation through the stories of students, graduate students and staff who are part of it.

CERN fb_corretta

Along with these science giants there are as well many small researchers, working to disseminate their results, discussing with colleagues, live reporting from conferences, broadcasting their passion aiming at educating the public through their personal blogs. In Italy I follow with great pleasure Marco Delmastro’s blog “Borborigmi di un fisico renitente”. He is doing a great job, explaining the complex problems we face at Cern using an easy to understand and funny writing. His brand new book « Particelle Elementari » is already on my desk.

Another account who is brilliantly proving how the physics is just a fun way to read the world around us is MinutePiysics, stemmed from Henry Reich’s creativity. Henry has disseminated youtube with short two-minutes time-lapse animations explaining common topics from physics. Great! Here is one of my favourites:

However, as I had already mentioned, the relation between science and social medias is not limited to communication. On August 2014 Nature has published a study on scientists’ professional use of social medias. Research portals like ResearchGate and are not limited to articles sharing. Their purpose is also to foster collaboration among researchers through constructive discussions, articles’ evaluation, raw data exchange and even the surfacing of negative results (this TED talk clearly states the huge importance laying in researches leading to negative results). The reality is not so bright as statistics in Nature’s article clearly shows. Nowadays researchers create their profile and use these networks mainly to share their articles, striving to increase their visibility and get contacted. When it comes to searching of scientific studies Google Scholar is still the preferred option while Twitter ranks first, rather unexpectedly, as the preferred social network for professional use among scientists.

Nature has also announced the beginning of an official partnership with social media Reddit. Nature’s editors will stimulate readers’ discussions, moderate their comments and provide fact checking on a voluntary basis. The partnership is surely defining a new interactive communication channel between the magazine and its readers.reddit-logo

The rising concerns about the entering of profit-based social medias in the sacred temple of science is not unfounded. How will they use the huge amount of scientific data shared by scientists? Not to mention that, according to their terms of use, they might become legal owners of the data. Will their hunger for data result in more spam in researchers’ inbox? Will they be fair in publishing only accurate, truthful and well documented articles despite their for-profit nature? Given the already high number of low quality published articles, my opinion is that at least social networks cannot be hold liable for their massive presence.

The innovative and challenging aspect is the fact that new discoveries, studies and surveys do not remain a one-way monologue but their history will be amplified through the interactions and exchanges with the readers. So while you listen to the video on the Higgs boson or on the gravity force, Rosetta sends images to the earth, that are promptly displayed on facebook and the future Nobel Prize in physics is probably discussing with a colleague on the other side of the world via reddit/science. Discoveries continue …

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French version

La Science Explore les Médias Sociaux

“Je suis une spécialiste des matériaux, chercheuse et experte de vide pour les accélérateurs”. Lorsque je me présente de cette façon jamais personne ne comprend ce dont je m’occupe vraiment. Il est bien compréhensible : la Science est difficile, tant soit peu, et cela dépend de son essence. Il faut qu’elle soit expliquée, simplifiée, mise en contexte et surtout elle a besoin d’être transmise. La curiosité diffusée de savoir ce qui se cache derrière des phénomènes, à première vue magiques et épouvantables, tel que le passage d’une comète ou la diffusion d’une épidémie, est récompensée par l’envie des chercheurs de raconter et partager leur enthousiasme pour les sujets et les défis qu’ils abordent chaque jour.

Même si la plupart de mes collègues n’est pas encore persuadée que les médias sociaux puissent faire partie intégrante des outils d’un chercheur, des organisations comme le CERN (Organisation Européenne pour la Recherche Nucléaire), la NASA (National Aeronautics and Space Administration) ou l’ESA ( European Space Agency) ou bien des revues sérieuses et appréciées comme Nature, sont entrées activement dans ce monde médiatique. Les motivations poussant des chercheurs et des organisations entières à se servir des médias sociaux sont plusieurs, quelques-unes de simple communication et divulgation, d’autres plus professionnelles et spécifiques.

Partons du cas le plus éclatant et en vogue au moment où j’écris cet article: le débarquement en date du 12 novembre 2014 de la sonde Philae de Rosetta sur la comète 67P/Churyumov-Gerasimenko. Cette mission historique, contrôlée par le Centre Européen pour les Opérations Spatiales ESA, a été racontée en temps réel avec un live-tweeting par les account Twitter @ESA_Rosetta (compte officiel de la mission) et @Philae2014 (compte officiel de l’atterrisseur), qui ont interagi entre eux en dialoguant en direct pendant la manœuvre de l’atterrissage. De cette manière les internautes du monde entier ont pu suivre en direct toutes les phases de la mission dans l’espace et les commenter en utilisant des hashtag comme #CometLanding ou #Rosetta. Toutes les phases de ce qu’on a défini le “cométissage” ont été reprises aussi sur la page Facebook de la NASA, qui à la fin s’est félicitée publiquement avec l’ESA de la bonne réussite de la mission. Dans les semaines précédant le « cométissage », des centaines de vidéos avec interviews et animations en plusieurs langues ont été postés sur Youtube pour préparer le public à l’évènement. J’ai posté ma vidéo préférée juste ci-dessous

Ils on donné la même redondance pour la conférence du CERN qui a confirmé au monde l’existence du Boson de Higgs, la célèbre “Particule de Dieu”. Le CERN, fier d ‘avoir créé le World Wide Web, en 1989, grâce à l’exigence des chercheurs de communiquer en temps réel, en s’échangeant données et informations, est depuis longtemps considéré à l’avant-garde dans l’emploi des médias sociaux comme moyen de communication et divulgation. Ils ont crée les account officiel Twitter, Facebook, pour sponsoriser ses évènements et raconter “qu’est-ce qui se passe au CERN aujourd’hui”. En plus le CERN fait un excellent usage de Google+, invitant constamment son public à suivre les Hangout et interagir avec les chercheurs on line via Twitter ou participant directement à l’interview. En plus de cette présence déjà massive, le groupe Ressources Humaines du CERN a créé des account spécifiques pour le recrutement de nouveaux ingénieurs, physiciens et techniciens: CERN Jobs non seulement recueille les nouveaux postes de travail, mais il raconte aussi ce qui signifie travailler pour cette organisation, en faisant parler des étudiants, des doctorants et leur staff.

A coté de ces gros colosses de la science, il y a les petits chercheurs qui se sont donné de la peine pour divulguer leurs propres résultats, discuter avec des collègues, raconter une conférence, transmettre leur propre passion et éduquer le public à travers leur blog. En Italie, je suis avec plaisir Marco Delmastro et son blog “Borgorigmi di un fisico renitente”, qui raconte d’une manière simple et amusante les problèmes complexes dont il s’occupe au CERN à Genève. Son livre “ Particelle Familiari”, qui vient de paraître, occupe déjà la première place sur ma table de nuit.

Un autre account qui a brillamment démontré que la Physique est une manière amusante d’observer le monde, est celui de MinutePhysics: né de la créativité de Henry Reich. Henry a parsemé YouTube de dessins en time-lapse dans lesquels il explique des sujets, liés à la physique, par des vidéos de deux minutes environ. Fantastique ! Ici une de mes vidéos préférées !

Comme je viens de l’écrire, le rapport entre science et médias sociaux ne se limite pas à la divulgation. Juste au mois d’août de cette année Nature a publié une étude sur l’utilisation professionnelle de réseaux sociaux par les scientifiques. ReserchGate ou sont des portails qui ont été pensés pas seulement pour partager les articles, mais pour favoriser l’interaction avec des discussions constructives. Ils permettent l’évaluation des articles, partagent des données mal dégrossi et même les résultats négatifs (dans ce TED talk vous pouvez comprendre l’importance de partager les résultats négatifs ). La réalité est un peu plus triste et les statistiques que Nature a présenté dans l’article indiquent que l’utilisation plus importante des médias sociaux est actuellement limité au partage des articles ou à la création de profils complets qui donnent visibilité à la personne et rendent plus facile le contact direct avec lui. Google scholar est le meilleur site pour la recherches des articles spécifiques alors que Twitter est le celui qui enregistre la plus grande participation au niveau professionnel.

Nature a aussi annoncé avoir commencé une collaboration officielle avec la plateforme sociale Reddit. Il y aura une participation volontaire des ses éditeurs qui auront la possibilité de stimuler la discussion entre ses lecteurs, modérer leurs commentaires et contrôler les éventuelles erreurs ou inadéquations. Ce binôme a sûrement créé, pour Nature, une nouvelle façon d’interagir avec ses lecteurs et vice versa.

Il est bien fonde la peur sur la possibilité d’invasion dans le Sacre temple de la Sience libre et  publique de la part d’institutions qui on le but de gagner. Cette montagne d’information comme sera t’il utilisé par le media sociaux qui à la fin seront les propriétaires de ces informations?

Puisque leur but est de gagner il y aura encore la possibilité de publier des articles véridiques , sérieux et bien documentés? Etant donné la grand quantité d’articles de basse qualité que nous pouvons trouver sur les magazines, je peux dire que les Media Sociaux ne seront pas responsables de leur forte presence. L’aspect innovateur et stimulant est le fait que les nouvelles découvertes, les études et les sondages ne resterons pas un monologue unidirectionnel et que leur histoire sera amplifiée par l’interaction et les discussions avec les internautes.

Et donc, pendant que vous écoutez et regardez la vidéo sur le boson de Higgs ou bien celui sur la force de gravité ; Rosetta envoie des images à la terre qui nous sont immédiatement diffusées sur Internet. Le prochain Prix Nobel pour la Physique est, probablement, en train de discuter avec un collègue à l’autre bout du monde sur Reddit/science. Les découvertes continuent…

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Italian version

La Scienza Esplora i Social Media

“Sono una Scienziata dei Materiali, ricercatrice ed esperta di Vuoto per gli Acceleratori”. Quando mi presento in questo modo nessuno mai capisce di cosa mi occupo veramente. E’comprensibile: la Scienza è difficile, tanto o poco, dipende dalla materia e necessita di essere spiegata, semplificata, contestualizzata e soprattutto ha bisogno di essere trasmessa. La curiosità diffusa di sapere cosa si cela dietro fenomeni a prima vista magici e spaventosi, come il passaggio di una cometa o il diffondersi di un’epidemia, è ricambiata dalla volontà dei ricercatori di raccontare e condividere il loro entusiasmo per gli argomenti e le sfide che affrontano ogni giorno.

Anche se la maggior parte dei miei colleghi ancora non si capacita del fatto che i social media possano esser parte integrante degli strumenti di un ricercatore, organizzazioni come il CERN (Organizzazione Europea per la Ricerca Nucleare), la NASA (National Aeronautics and Space Administration), l’ESA (European Space Agency) oppure riviste serie e riconosciute come Nature sono entrate attivamente in questo mondo mediatico.

Le motivazioni che spingono ricercatori e intere organizzazioni a sfruttare i Social Media sono diverse, alcune di mera comunicazione e divulgazione, altre più professionali e specifiche.

Partiamo dal caso più eclatante e in voga al momento della scrittura di quest’articolo: l’approdo il 12 novembre 2014 della sonda Philae di Rosetta sulla cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Questa storica missione, controllata dal Centro Europeo per le Operazioni Spaziali ESA, è stata raccontata in tempo reale tramite un live-tweeting dagli account Twitter @ESA_Rosetta (account ufficiale della missione) e @Philae2014 (account ufficiale del lander), che hanno interagito fra di loro dialogando in diretta durante la manovra di atterraggio. In questo modo gli internauti di tutto il mondo hanno potuto seguire in diretta tutte le fasi della missione sullo spazio e commentare usando hashtag come #CometLandinge o #Rosetta. Tutte le fasi di quello che è stato definito il “cometaggio” (cometissage in francese) sono state riprese anche sulla pagina facebook della NASA che alla fine si è congratulata pubblicamente con l’ESA per la riuscita della missione. Nelle settimane precedenti l’atterraggio centinaia di video con interviste e animazioni in differenti lingue sono stati postati su youtube per preparare il pubblico all’evento. Il mio preferito è linkato qui.

La stessa ridondanza, è stata data alla conferenza del CERN che ha confermato al mondo l’esistenza del Bosone di Higgs, la famosa “Particella di Dio”. Il CERN, fiero che il World Wide Web sia nato proprio in casa nel 1989 grazie al bisogno dei ricercatori di comunicare, scambiandosi dati e informazioni in tempo reale, è da molti anni considerato all’avanguardia nell’utilizzo dei Social Media come mezzo di comunicazione e divulgazione. Oltre agli account Twitter, Facebook creati per sponsorizzare gli eventi e raccontare “what’s going on at CERN today”, il CERN fa un uso eccellente di Google+, invitando costantemente il pubblico a seguire i public Hangout e ad interagire con i ricercatori online via twitter o partecipando direttamente all’intervista. In aggiunta a questa già massiccia presenza, il gruppo Risorse umane del CERN ha creato degli account specifici per il reclutamento di nuovi ingegneri, fisici e tecnici: CERN Jobs non solo raccoglie i nuovi posti di lavoro, ma racconta cosa vuol dire lavorare per questa organizzazione, attraverso le storie di studenti, dottorandi e staff che ne fanno parte.

Assieme a questi grossi colossi della scienza ci sono i piccoli ricercatori, che si sono dati da fare per divulgare i propri risultati, discutere con i colleghi, raccontare una conferenza, trasmettere la propria passione ed educare il pubbico attraverso i loro blog. In Italia seguo con piacere Marco Delmastro e il suo blog “Borborigmi di un fisico renitente” che racconta in modo semplice e divertente i problemi complessi di cui si occupa al CERN di Ginevra. Il suo libro “Particelle Familiari”, uscito di recente, già occupa il primo posto sul mio comodino.

Un altro account che ha brillantemente mostrato come la fisica sia un modo divertente di osservare il mondo, è quello di MinutePhysics: nato dalla creatività di Henry Reich. Henry ha disseminato YouTube di video animati in time-lapse in cui spiega argomenti correlati alla fisica in video di circa due minuti. Fantastico! Qui uno dei miei preferiti!

Come dicevo, la relazione tra scienza e social media non si ferma solo alla divulgazione. Proprio ad agosto di quest’anno Nature ha pubblicato uno studio sull’utilizzo professionale dei social network da parte degli scienziati. Portali come ResearchGate o sono stati pensati non solo per condividere gli articoli, ma per favoirire l’interazione attraverso discussioni costruttive, permettere la valutazione di articoli, condividere dati grezzi o addirittura risultati negativi (in questo TED talk potete comprendere l’importanza della condivisione di risultati negativi). La realtà è un po’ più mesta e le statistiche presentate nell’articolo di Nature svelano come attualmente l’utilizzo maggiore di questi network sia limitato alla condivisione di articoli e creazione di un profilo completo che dia visibilità e faciliti il contatto diretto dell’interessato. Per le ricerche specifiche di articoli Google Scholar ha ancora la meglio su tutti mentre insapettatamente twitter è il social network che registra la più intensa partecipazione a livello professionale.

Sempre Nature ha comunicato l’inizio di una collaborazione ufficiale con la piattaforma sociale reddit attraverso una partecipazione volontaria dei suoi editor che hanno la possibilità di stimolare le discussioni dei lettori, moderare i commenti e controllarne le inaccuratezze. Questo binomio ha sicuramente creato un modo nuovo per la rivista di interagire con i suoi lettori e viceversa.

Sicuramente la paura dell’invasione di istituzioni a scopo di lucro nel tempio sacro della Scienza libera e pubblica non è infondata. Questa montagna di dati come verrà usata dai social network che finiscono per esserne proprietari? La loro guerra alla ricerca di nuovi dati e di maggiore partecipazione finirà con lo spammare tutte le nostre caselle email, già cariche di troppe informazioni? Il loro fine lucrativo garantirà comunque la divulgazione di articoli veritieri, accurati e ben documentati? Visto l’enorme quantità di articoli di bassa qualità che già circolano sulle riviste, mi sento di affermare che i Social Network non saranno la causa della loro presenza massiccia.

L’aspetto innovativo e stimolante è il fatto che le nuove scoperte, gli studi o i sondaggi non rimangano un monologo unidirezionale ma la loro storia si amplifichi attraverso le interazioni e gli scambi con i lettori. Così mentre voi ascoltate quel video sul bosone di Higgs oppure quello sulla forza di gravità, Rosetta invia immagini alla terra, che ci vengono prontamente mostrate su facebook e il futuro Nobel per la fisica sta probabilmente discutendo con un collega all’altro capo del mondo su Reddit/science. Le scoperte continuano…

Une réflexion sur “Science Exploring the Social Media

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